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Journals of Kevin Murphy IV: Euro-American and American Indian History

I. English Version (Faire défiler vers le bas pour la version française).

Another element of the problem I had to deal with as an author of historical fictions for young adults, was the history itself.  Most American histories treat the Native American as if he were a savage, incapable of taking care of his own land. This savage supposedly scarcely managed to survive because, knowing nothing about European agriculture, he was forced to live on roots. Seeing that Native American women worked, the Europeans decided that they were enslaved by the men.

All of these notions were palpably untrue, and yet they survive in conventional history texts. Prior to the arrival of the Europeans, the Indians were a prosperous people. They were happy, and, many of them were wealthy in land, stock, gardens, and artifacts, which they traded for goods they did not have in their particular homeland. Their trade networks and governments were well-established and sophisticated. They also had their own medecine and police. The only thing they lacked was European technology, but they were scarcely savage. Besides, as I have written elsewhere, the American Indian had inhabited the north American continent for well over 13,000 years. It stood to reason that he must have contributed something to our modern civilization. I was convinced of the necessity of treating the two cultures side by side in the same book, as they obviously overlapped. In our American histories, Indians are only mentioned when they come into conflict with the European invaders, and, even then, they are mythologized, rather than portrayed in a realistic light.

Of course, my point of view was possibly influenced by the fact that one of my best teenage friends was a Cheyenne girl I met at camp. In fact, in my fourth novel, Indian Summer, one of the main characters is based on my friend Leann. In any case, it is very clear that the American Indians who lived here for centuries before the arrival of the European, played a fundamental role in the development of the United States. In fact, what my research revealed was that Indians gave us fast food, some of our favorite sports, and the basic tenets of our unique government: our constitution and our famous democratic republic. Almost no one has given them credit for these things. Moreover, although they still have important things to tell us, few Americans listen. How upsetting for them; how tragic for us, because, as it turns out, we are the ones who don’t know how to manage the Earth. We have taken their land, and we are destroying it, the only Earth the Creator has given us! At least, some of us have been trying to listen to them, and one of the most important things they have to say to us is that they are tired of being romanced and put in a box. If I had written historical fictions the way I wanted to in the beginning, I would have betrayed these people. And that is one of the biggest reasons I had had for modifying the traditional historical fiction genre for this project.

This is also why I worked so hard to fashion American Indian characters, who might be as real as possible. Some of them are foresters, doctors, trained in American schools, lawyers, veterinarians, ranch owners, etc. In short, they come from all the walks of life pursued by American Indians in the last century. One thing they share among them is that they get their diplomas in order to serve their people, not for personal aggrandizement. Their philosophy is that they have to work together for the good of the tribe, or, in the case of modern Indians, who have seen the development of Pan-Indianism, for the good of all the tribes.  No one is interested in fame or personal riches. For the traditional American Indian, everything that belongs to the created world is merely on loan to us. Nothing is ours to possess. It is our duty to spend our lives taking care of the creation. These people do not accumulate things. They are content with the necessities of life. Of course, there are American Indians who are assimilated into the White population, and many of these people have embraced the values of the dominant culture. But, for those who cling to the old way, the traditional values are good and deserve to be appreciated such as they are.

American Indian culture has a great deal to teach Euro-Americans, even now, as their destruction of the earth spreads at an alarming rate. Before their greed leads them to kill all the animals and to level all the mountains, they need to understand the consequences of the unwise course they have chosen. This is not to say that Euro-Americans have not invented many marvels or that they have not contributed enormously to the lives of others, but we all need to listen to each other because each one of us has something of value to contribute the life of the Earth. It is only by working together that we can make this planet a true home for ourselves, where we can live, generation after generation, in health and peace.

When I was selling the first edition of Summer of the Bear at a Michigan craft show, an Ojibwe chief and his wife approached my tent. They were well-educated, intelligent people. They weren’t wearing feathers. If I remember it right, the man had on a white shirt, and I think his wife wore a simple summer dress. In any event, she read my book while he spoke to me. He was a kind, patient man, who tried to teach me how to pronounce some of the anishinabemowin (Ojibwe) words which were in my text. When his wife had finished perusing my book, she told her husband that what I had written was true. They were both satisfied with me, and, for my part, I was delighted because it is always difficult to know if the research one has done was correct. It is so very hard to make one’s way among the various historical theories in order to detach the truth from an otherwise incomprehensible mass of data, especially when the truth has been obscured by so many conventional historians.

All I wish is that this series of books might be enjoyable and useful for young readers, and that, when they have to take 8th grade Social Studies here in the United States, they will be spared the agony of the conventional Social Studies text, which paralyzes the mind.

II. La Version française.

Les Journaux de Kevin Murphy IV: L’Histoire Euro-américaine et Amérindiennne

Un autre élément du problème qui me confrontait en tant qu’auteur de la fiction historique pour les jeunes était l’histoire même.  La plupart des histoires américaines traitent l’Amérindien comme si c’était un sauvage, incapable d’occuper la terre où il se trouvait et de la soigner comme il fallait. Ce sauvage aurait survécu à peine car il ne savait rien de l’agriculture européene et était forcé de se nourir des racines – c.-à-d., cela fut un “Mort de Faim,” comme disent les Espagnols, des vaut-riens. Parce que les femmes amérindiennes travaillaient, les Européens jugeaient qu’il s’agissait d’un esclavage des femmes par les hommes.

Tout cela était nettement faux. Les Amérindiens, avant l’arrivée des Européens, étaient contents de leur vie et riches! Ils avaient énormément de terre, beaucoup d’animaux, des jardins cultivés à leur façon, des gouvernements bien établis, des résaux de commerce, la médecine, la police, enfin, tout. Ce qui leur manquait, c’était la technologie européene, mais ils n’étaient point sauvages.  D’ailleurs, comme j’ai dit autre part, les Amérindiens habitaient ce continent depuis 13,000 ans, et même beaucoup plus. Evidemment ils auraient dû contribuer quelque chose d’important à notre civilization.  J’étais convaincu qu’il fallait traiter les deux cultures ensemble dans la même histoire, puisqu’elles se recouvrent partiellement. Dans nos histoires classiques, on ne leur fait point d’attention, ou on en dit des mensonges.

Il est possible que mon point de vue ait été tant soit peu influencé par le fait qu’une de mes meilleures amies, à l’âge de 16 ans, était une jeune fille cheyenne. En fait, j’ai écrit mon quatrième roman pour elle, Eté Indien, dans lequel un des personnages principaux est basé sur elle. De toute façon il est assez clair que les Amérindiens, qui vivaient ici pendant des siècles avant l’arrivée des Européens, ont joué un rôle important dans la formation du pays. En effet, ce que mes recherches ont révélé, c’est qu’il nous ont légué le Fast Food, quelques uns de nos sports favoris, et les principes de base de notre gouvernement: notre constitution et notre fameuse république démocratique! Presque personne ne leur en a fait crédit! Ce qui est plus, ils ont toujours des choses importantes à partager avec nous, mais personne ne leur écoute! Comme c’est contrariant pour eux! Comme c’est tragique pour nous, parce que c’est nous qui ne savons pas ménager la terre! Nous avons pris la leur, et nous la détruisons, la seule terre que le Créateur nous ait donnée! Au moins moi j’essayais de leur écouter, et une des choses les plus importantes qu’ils essayaient de nous dire c’était qu’ils étaient fatigués d’être romancés et placés dans une boîte. Si j’avais écrit des fictions historiques, comme j’avais voulu faire au début, j’aurais trahi ce peuple. Voilà une autre raison pourquoi j’ai pris le parti de modifier le genre de la fiction historique pour ce projet.

Tout cela c’est pourquoi j’ai tant travaillé pour façonner des personnages amérindiens qui soient aussi vraisemblables que possible. Quelques uns sont des forestiers, des médecins entraînés dans les écoles de notre pays, des avocats, des vétérinaires, des propriétaires de ranch, etc.  Bref, ils viennent de tous les horizons qu’ont poursuivi les Amérindiens du dernier siècle. Une chose qu’ils partagent entr’eux, c’est qu’ils obtiennent leurs diplômes pour pouvoir servir à leur peuple, pas pour des bénéfices personnelles.  Leur philosophie c’est que l’on doit travailler ensemble pour le bien de la tribu, ou, dans les temps modernes, lors de l’avènement du “Pan-Indienisme,” pour que toutes les tribus en profitent. Personne ne s’intéresse à la renomée ou à la richesse personelles. Pour les Amérindiens traditionels, tout ce qui appartient au monde créé nous est prêté. Rien ne nous appartient. C’est notre devoir de passer la vie à soigner la création. Ces gens-ci n’accumule pas les choses. Ils se contentent du nécéssaire. Bien sûr qu’il y a des Amérindiens qui se sont assimilés dans la population Blanche, et il y en a beaucoup qui ont embrassé les valeurs de la culture dominante. Mais pour ceux qui se collent aux valeurs des anciens, ces valeurs sont bonnes et méritent d’être appréciées telles quelles.

La culture amérindienne a beaucoup à enseigner aux Euro-Américains, qui augmentent leur destruction de la terre à un rhythme inquiétant. Avant que leur cupidité ne les amène à tuer tous les animaux et à niveler toutes les montagnes, ils ont besoin de comprendre les conséquences de leur comportement imprudent. Ce n’est pas dire que les Euro-Américains n’ont pas inventé maintes merveilles ou qu’ils n’ont pas contribué énormément aux vies des autres, mais nous avons besoin, tous, de nous écouter, les uns aux autres,  parce que chacun de nous a quelque chose de valeur à contribuer à la terre. Il est seulement à force de travailler ensemble que nous pouvons faire de cette planète une vraie chez nous où nous pouvons tous vivre, génération après generation en bonne santé et en paix.

Quand je vendais la première edition de L’Eté de l’ours à une exposition-vente d’artisanat au Michigan, un Chef Ojibwe et sa femme se sont approchés de ma tente. C’étaient des gens bien éduqués et intelligents. Ils ne portaient point de plumes. Si je m’en souviens bien, l’homme avait une chemise blanche, et je pense que sa femme portait une simple robe d’été. De toute façon, elle lisait mon livre tandis que lui me parlait. C’était un homme très sympa, très patient, qui m’a appris à prononcer quelques uns des mots anishinabemowin (ojibwe) qui étaient dans mon texte. Lorsque sa femme avait fini de parcourir mon livre, elle dit à son mari que ce que j’avais écrit était vrai. Ils étaient tous deux contents de moi, et pour ma part, j’étais ravie parce qu’il est toujours difficile de savoir si les recherches que l’on a fait, avaient été les bonnes, tant il est difficile de se faufiler parmi les théories des historiens pour dégager la vérité, surtout quand cette vérité a été obscurcie par tant d’historiens conventionnels.

Enfin, tout ce que j’espère c’est que cette série de livres soit et agréable et utile pour les jeunes, et que, lorsqu’ils souffrent les études sociales du 8e aux Etats-Unis, ils seront épargnés l’agonie du texte conventionnel qui paralyse l’esprit.

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